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Cosa sono i nootropi e potenziano davvero il tuo cervello?

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Gli esseri umani sono da tempo alla ricerca di un “elisir magico” che ci renda più intelligenti e migliori la nostra concentrazione e la nostra memoria. Ciò include la medicina tradizionale cinese utilizzata migliaia di anni fa per migliorare la funzione cognitiva.

Ora abbiamo i nootropi, noti anche come farmaci intelligenti, potenziatori cerebrali o potenziatori cognitivi.

Puoi acquistare queste caramelle gommose, gomme da masticare, pillole e cerotti per la pelle online, oppure nei supermercati, nelle farmacie o nelle stazioni di servizio. Non è necessaria una prescrizione o consultare un operatore sanitario.

Ma i nootropi potenziano davvero il tuo cervello? Ecco cosa dice la scienza.

Cosa sono i nootropi e come funzionano?

Lo psicologo e chimico rumeno Cornelius E. Giurgea ha coniato il termine nootropi all’inizio degli anni ’70 per descrivere i composti che possono potenziare la memoria e l’apprendimento. Il termine deriva dalle parole greche näos (pensare) e tropein (guida).

I nootropi possono agire nel cervello migliorando la trasmissione dei segnali tra le cellule nervose, mantenendo la salute delle cellule nervose e aiutando nella produzione di energia. Alcuni nootropi hanno proprietà antiossidanti e possono ridurre i danni alle cellule nervose del cervello causati dall’accumulo di radicali liberi.

Ma quanto sono sicuri ed efficaci? Diamo un’occhiata a quattro dei nootropi più utilizzati.

1. Caffeina

Potresti essere sorpreso di sapere che la caffeina è un nootropo. Non c’è da stupirsi che molti di noi inizino la giornata con un caffè. Stimola il nostro sistema nervoso.

La caffeina viene rapidamente assorbita nel sangue e distribuita in quasi tutti i tessuti umani. Ciò include il cervello dove aumenta la nostra attenzione, il tempo di reazione e l’umore e ci sentiamo come se avessimo più energia.

Affinché la caffeina abbia questi effetti, è necessario consumarne 32-300 milligrammi in una singola dose. Ciò equivale a circa due espressi (per la dose da 300 mg). Allora perché questa vasta gamma? Le variazioni genetiche in un particolare gene (il gene CYP1A2) possono influenzare la velocità con cui metabolizzi la caffeina. Quindi questo può spiegare perché alcune persone hanno bisogno di più caffeina di altre per riconoscere qualsiasi effetto neurostimolante.

Purtroppo troppa caffeina può portare a sintomi simili all’ansia e attacchi di panicodisturbi del sonnoallucinazioni, disturbi intestinali e problemi cardiaci.

Pertanto si consiglia agli adulti di non bere più di 400 mg di caffeina al giorno, l’equivalente di un massimo di tre espressi.

2. L-teanina

La L-teanina si presenta come integratore, gomma da masticare o in una bevanda. È anche l’amminoacido più comune nel tè verde.

Il consumo di L-teanina come integratore può aumentare la produzione di onde alfa nel cervello. Questi sono associati ad una maggiore vigilanza e percezione di calma.

Tuttavia, il suo effetto sul funzionamento cognitivo non è ancora chiaro. Vari studi, compresi quelli che confrontano una singola dose con una dose giornaliera per diverse settimane e in popolazioni diverse, mostrano risultati diversi.

Ma in uno studio l’assunzione di L-teanina con caffeina come integratore ha migliorato le prestazioni cognitive e la vigilanza. I giovani adulti che hanno consumato L-teanina (97 mg) più caffeina (40 mg) sono riusciti a passare da un’attività all’altra in modo più accurato dopo una singola dose e hanno affermato di essere più vigili.

Un altro studio su persone che hanno assunto L-teanina con caffeina a dosi simili a quelle dello studio sopra ha riscontrato miglioramenti in diversi risultati cognitivi, inclusa una minore suscettibilità alla distrazione.

Sebbene la L-teanina pura sia ben tollerata, ci sono ancora relativamente pochi studi sull’uomo che dimostrano che funziona o è sicura per un periodo di tempo prolungato. Sono inoltre necessari studi più ampi e più lunghi che esaminino la dose ottimale.

3. Ashwagandha

Ashwaghanda è un estratto vegetale comunemente usato nella medicina ayurvedica indiana per migliorare la memoria e la funzione cognitiva.

In uno studio, 225-400 mg al giorno per 30 giorni hanno migliorato le prestazioni cognitive in maschi sani. Sono stati riscontrati miglioramenti significativi nella flessibilità cognitiva (la capacità di cambiare compito), nella memoria visiva (ricordare un’immagine), nel tempo di reazione (risposta a uno stimolo) e nel funzionamento esecutivo (riconoscere regole e categorie e gestire un processo decisionale rapido).

Ci sono effetti simili negli anziani con lieve deterioramento cognitivo.

Ma dovremmo essere cauti riguardo ai risultati degli studi che utilizzano gli integratori di Ashwaghanda; gli studi sono relativamente piccoli e hanno trattato i partecipanti solo per un breve periodo.

4. Creatina

La creatina è un composto organico coinvolto nel modo in cui il corpo genera energia e viene utilizzato come integratore sportivo. Ma ha anche effetti cognitivi.

In una revisione delle prove disponibili, gli adulti sani di età compresa tra 66 e 76 anni che assumevano integratori di creatina avevano migliorato la memoria a breve termine.

Anche l’integrazione a lungo termine può avere benefici. In un altro studio, le persone con affaticamento dopo il COVID hanno assunto 4 g di creatina al giorno per sei mesi e hanno riferito di essere maggiormente in grado di concentrarsi e di essere meno affaticate. La creatina può ridurre l’infiammazione del cervello e lo stress ossidativo, migliorare le prestazioni cognitive e ridurre l’affaticamento.

Gli effetti collaterali degli integratori di creatina negli studi sono raramente riportati. Ma includono aumento di peso, disturbi gastrointestinali e cambiamenti nel fegato e nei reni.

E adesso?

Esistono buone prove degli effetti di potenziamento cerebrale della caffeina e della creatina. Ma la giuria è ancora incerta sull’efficacia, sulla dose ottimale e sulla sicurezza della maggior parte degli altri nootropi.

Quindi, finché non avremo ulteriori prove, consulta il tuo medico prima di prendere un nootropo.

Ma bere il caffè quotidiano non farà male se preso nelle dosi corrette. Grazie al cielo, perché per alcuni di noi è un elisir magico.