rifiuti alimentari
  • Categoria dell'articolo:Ambiente / Economia
  • Ultima modifica dell'articolo:28 Marzo 2022

Lo spreco alimentare è un problema crescente in molte parti del mondo e si prevede solo che peggiorerà nei prossimi anni. La popolazione mondiale dovrebbe crescere fino a 9,7 miliardi entro il 2050, insieme alla domanda alimentare globale.

Questo non solo creerà grandi quantità di cibo e rifiuti organici urbani, ma ci saranno anche quantità crescenti di rifiuti agricoli con l’aumento della domanda globale di verdure, frutta e cereali. Si stima che circa il 60% del cibo prodotto in Canada – oltre 35 milioni di tonnellate all’anno – finisca nelle discariche. Tuttavia, anche le città canadesi hanno esaurito la terra per smaltire questi rifiuti accumulati.

Lo spreco alimentare presenta una serie di problemi, tra cui emissioni di gas serra, odori sgradevoli, parassiti e fluidi tossici che possono infiltrarsi nelle fonti d’acqua. Inoltre, ogni anno, le discariche comunali prendono più terreno, raggiungendo i margini delle comunità, il che può causare problemi di salute per coloro che vivono nelle vicinanze.

Nel tentativo di ridurre il crescente problema dello smaltimento dei rifiuti alimentari, i ricercatori come me si stanno concentrando sullo sviluppo di nuove tecnologie che utilizzino i rifiuti alimentari per generare energia pulita. Io e il mio team stiamo studiando un processo noto come gassificazione della biomassa.

Gassificazione della biomassa

La gassificazione della biomassa utilizza calore, ossigeno, vapore o una miscela di questi per convertire la biomassa (rifiuti alimentari e agricoli o altri materiali biologici) in una miscela di gas che può essere utilizzata come combustibile.

La gassificazione della biomassa funziona alimentando i rifiuti alimentari semisecchi in un’unità che assomiglia un po’ a una pentola, dove passa attraverso una sostanza bollente che lo converte in gas combustibile. Questo processo, noto come fluidizzazione, è molto efficiente nel convertire i rifiuti alimentari in preziose fonti di gas di sintesi ricchi di energia, una miscela di idrogeno, metano, monossido di carbonio e anidride carbonica, chiamata anche syngas. Syngas può essere utilizzato per generare calore ed elettricità. Questo processo è sostenibile perché considerato a emissioni zero.

Fattorie, città e comuni potrebbero implementare questa tecnologia sostenibile per ridurre le spese di utilità per il riscaldamento o l’elettricità. Potrebbero anche ridurre significativamente la dipendenza dalle discariche e abbassare il budget operativo per i servizi di gestione dei rifiuti solidi che possono raggiungere quasi 380 milioni di dollari all’anno per una città delle dimensioni di Toronto.

Sostituzione dei combustibili fossili

Il consumo di combustibili fossili e loro derivati ​​ha creato una crisi ambientale, dovuta principalmente alle emissioni di gas serra nell’atmosfera, che ha portato al cambiamento climatico. Poiché i governi di tutto il mondo attuano politiche climatiche che limitano le emissioni di gas serra o le tassano, è importante sostituire i combustibili fossili con fonti di energia rinnovabili alternative come i rifiuti agricoli e alimentari.

Sebbene il syngas possa essere utilizzato come un gas naturale convenzionale, che è un combustibile fossile a base di metano, è diverso da esso a causa della sua maggiore composizione di monossido di carbonio e idrogeno.

Questi gas possono essere ulteriormente convertiti in sostanze chimiche a base biologica di alto valore come metanolo e ammoniaca. La gassificazione della biomassa genera anche biochar, che può essere utilizzato per migliorare la fertilità del suolo.

Mentre la produzione di syngas dipende dal tipo di biomassa e dalla tecnologia utilizzata. La canadese Atikokan Generating Station, ad esempio, ha prodotto 205 megawatt di elettricità pulita. Questa energia è sufficiente per alimentare circa 70.000 edifici residenziali e commerciali.

Progetti globali

Paesi come Finlandia, Brasile, Italia, Danimarca e Stati Uniti stanno aprendo la strada nello sviluppo di progetti di gassificazione della biomassa sostenibili ed efficienti in termini di costi e nell’utilizzo dei rifiuti alimentari per sostenere la loro produzione domestica di calore, elettricità e prodotti chimici a base biologica. Il Canada ha poche aziende che forniscono energia e prodotti chimici a base biologica dai rifiuti urbani. In questo caso, il Canada produce l’1,4 per cento della sua elettricità con biomassa.

Il Costa Rica è un altro esempio. Essendo uno dei primi 20 produttori di caffè al mondo, il Costa Rica genera una quantità significativa di rifiuti agricoli dalla produzione di caffè e il suo smaltimento presenta seri problemi ambientali. La sua attuale soluzione sono le tecnologie di gassificazione della biomassa per convertire la polpa di caffè in calore ed energia.

Le comunità piccole e marginali potrebbero anche trarre pieno vantaggio dalle tecnologie di gassificazione della biomassa riducendo la quantità di rifiuti alimentari che si accumula nelle discariche, producendo la propria energia ed elettricità e abbassando significativamente le spese per le utenze.

Un’economia sostenibile e circolare

La gassificazione della biomassa è una strategia sostenibile e tecnologica che trasforma gli scarti alimentari in un prodotto a valore aggiunto. È un passo lungo il percorso verso una cultura dell’economia circolare a rifiuti zero.

I leader politici e i governi devono sostenere programmi sostenibili fornendo aiuti finanziari, sussidi e incentivi fiscali. Questi programmi possono anche incoraggiare individui e aziende a investire in tecnologie di gassificazione della biomassa e svilupparle su scala commerciale.

La gassificazione della biomassa avvicina città e comuni a un passo avanti per porre fine alle preoccupazioni relative allo spreco alimentare. Aiuta anche a soddisfare la domanda di energia e a soppiantare l’uso di combustibili fossili e ci aiuterà nella transizione verso un’economia circolare e sostenibile.

Autore

Salvador Escobedo Salas, Università occidentale