legumi

Ogni anno, il 10 febbraio, le Nazioni Unite commemorano quella che probabilmente a molti suona come una strana occasione: la Giornata mondiale dei legumi.

Convincere le persone a mangiare più legumi può in definitiva aiutare a raggiungere l’Obiettivo di Sviluppo Sostenibile 2 delle Nazioni Unite: Fame Zero.

I “legumi” sono i semi essiccati delle piante leguminose. I legumi secchi includono fagioli, lenticchie ceci, fave, piselli, soia e arachidi.

Uno dei motivi per cui le leguminose offrono una tale promessa per porre fine alla fame è che non hanno bisogno di un buon terreno o di fertilizzanti azotati. Le piante hanno bisogno di azoto per costruire molecole importanti come proteine ​​e DNA. La maggior parte dei legumi può prosperare in terreni poveri fissando l’azoto gassoso dall’aria per il proprio uso. Ciò avviene attraverso l’interazione simbiotica con batteri amici, noti come rizobia. I rizobi ​​sono alloggiati all’interno di strutture chiamate noduli sulle radici della pianta.

Grazie alla loro capacità di fissare l’azoto, i legumi sono delle centrali nutrizionali: ricchi di proteine ​​e fibre e poveri di grassi.

Ma non è l’unica cosa interessante dei legumi. In onore della Giornata mondiale dei legumi, vorremmo evidenziare cinque legumi che hanno proprietà e storie uniche.

1. Il fagiolo igname africano: fagioli ad alto contenuto proteico e tuberi sotterranei

Il fagiolo igname africano (Sphenostylis stenocarpa) offre due porzioni di cibo: fagioli e tuberi sotterranei. I tuberi hanno un contenuto proteico più elevato rispetto a qualsiasi coltura di tuberi non legumi come patate e manioca, e anche i fagioli sono ricchi di proteine. Il loro valore nutrizionale è stato dimostrato durante la guerra civile nigeriana (1967-1970) quando i fagioli venivano cucinati con foglie di amaranto, telfaria o manioca per nutrire i malnutriti nelle zone colpite dalla guerra.

Questa coltura è originaria dell’Africa e un tempo veniva coltivata in tutto il continente africano. I ricercatori hanno proposto che potrebbe essere stato addomesticato più volte nell’Africa occidentale e centrale. Oggi viene coltivato principalmente come coltura di sicurezza o di sussistenza, piuttosto che commercialmente. Ma il suo alto contenuto proteico e la tolleranza alla siccità stanno suscitando un crescente interesse.

2. Fagiolo comune: diversità e versatilità ambientale

Il fagiolo comune (Phaseolus vulgaris) è disponibile in molte varietà in tutto il mondo. Esempi sono fagioli neri, fagioli rossi e fagioli borlotti: sembrano diversi ma sono della stessa specie. La loro particolarità è che possono accoppiarsi con un numero maggiore di specie rizobiche rispetto ad altri legumi. Ciò potrebbe aver aiutato il fagiolo comune a prosperare al di fuori della sua terra natale e a diversificarsi in vari habitat in tutto il mondo. È in grado di fissare l’azoto in diversi ambienti, rendendola una specie leguminosa resistente.

3. Pisello: un ruolo nella comprensione precoce della genetica

Il pisello (Pisum sativum) è tra le colture domestiche più antiche del mondo. Ha contribuito alla comprensione della genetica, grazie al famoso esperimento di Gregor Mendel con le piante di piselli. Mendel osservò il modo in cui venivano ereditate le diverse proprietà fisiche delle piante di pisello: forma del baccello, forma del seme, colore del seme, colore del baccello acerbo, colore del fiore, lunghezza del gambo e posizione del fiore. Incrociò due piante di pisello che avevano proprietà diverse e osservò i sette tratti nelle generazioni successive per due anni. Da questo esperimento, stabilì le Regole dell’ereditarietà di Mendel, tuttora applicabili nello studio genetico moderno.

La ricca diversità genetica del pisello è anche una risorsa preziosa per importanti tratti delle colture che possono resistere a varie condizioni meteorologiche dovute ai cambiamenti climatici.

4. Ceci: costruiti per la siccità

Molti legumi sono resistenti alla siccità e utilizzano meno acqua per la produzione rispetto alle proteine ​​di origine animale, in particolare la carne bovina. Il cece (Cicer arietinum) è noto per essere molto resistente alla siccità. La maggior parte di questa coltura viene coltivata in condizioni di pioggia in aree aride e semiaride. Questa speciale capacità di crescere dove l’acqua scarseggia è più evidente nelle specie selvatiche di ceci. I ceci selvatici possono anche tollerare temperature fino a 40°C, un’altra preziosa risorsa genetica per una migliore tolleranza alla siccità nei ceci moderni.

Tuttavia, la resa dei ceci è fortemente compromessa quando manca l’acqua. Pertanto, gli scienziati sono alla ricerca di tratti benefici che possano ridurre la perdita di resa nei ceci durante la siccità. Ciò può contribuire a una fonte di cibo più sicura nel bel mezzo del cambiamento climatico.

5. Lupini: speciali radici a grappolo per cercare i nutrienti

I lupini bianchi (Lupinus albus), i lupini gialli (Lupinus luteus) e i lupini perlati (Lupinus mutabilis) possono formare radici speciali per ottenere più nutrienti senza la necessità di fertilizzanti aggiuntivi. Le piante hanno bisogno non solo di azoto ma anche di fosforo. Di solito viene somministrato alle piante in fertilizzante per aumentare la resa del raccolto. Il fertilizzante fosfatico è prodotto dalla roccia fosfatica, una risorsa non rinnovabile che si sta rapidamente esaurendo a causa dell’uso agricolo. I lupini bianchi, gialli e perlati hanno modificazioni radicali uniche chiamate radici a grappolo che possono liberare fosforo dalle particelle del suolo quando il nutriente è basso. Queste radici sembrano scovolini e si formano solo quando il livello di fosforo nel suolo è basso. Queste radici a grappolo trasudano un composto caricato negativamente chiamato carbossilato che può liberare il fosforo dal terreno e renderlo disponibile per l’uso da parte della pianta. Quindi i lupini non devono fare affidamento sui fertilizzanti fosfatici e possono persino aiutare le piante vicine aumentando il livello di fosforo nel terreno.

Sicurezza del cibo

I legumi meritano la nostra attenzione non solo il 10 febbraio ma tutti i giorni. I cinque legumi che abbiamo presentato qui possono servire come fonti proteiche sostenibili e rendere i sistemi alimentari più diversificati. Possono contribuire notevolmente a migliorare la sicurezza alimentare in futuro.

Autore

Nadia Radzman, Università di Cambridge