Immagine del sole alle 13:32 del 15 luglio 2022, giusto per provare a prendere il filamento que dio come risultato la EMC. Immagine generata con Helioviewer. eliovisore
Immagine del sole alle 13:32 del 15 luglio 2022, giusto per provare a prendere il filamento que dio come risultato la EMC. Immagine generata con Helioviewer. eliovisore
  • Categoria dell'articolo:Scienza
  • Ultima modifica dell'articolo:20 Luglio 2022

Qualcosa sta accadendo al nostro Sole. L’11 luglio, una delle regioni dell’atmosfera solare che attualmente esibisce macchie solari ha attirato l’attenzione degli osservatori a causa di un improvviso aumento della sua luminosità negli ultravioletti e nei raggi X. Notando che erano radioamatori su entrambi i lati dell’Oceano Pacifico, vedendo le loro comunicazioni brevemente interrotte.

Si era appena verificato un brillamento solare. Cioè, un’improvvisa emissione di radiazioni elettromagnetiche e particelle energetiche situate in una piccola regione dell’atmosfera solare. Una regione dove, inoltre, il campo magnetico è particolarmente forte e complesso.

In molte occasioni, un’eruzione solare precede un evento molto più impressionante. Lo stesso campo magnetico che ha generato un tale bagliore si contorce sotto la superficie del Sole, trascinando fuori enormi quantità di plasma solare e, come un cannone, lanciandole ad alta velocità nello spazio. Parliamo quindi di un’espulsione di massa coronale. A differenza della radiazione di un bagliore (che raggiunge la Terra alla velocità della luce, circa 8 minuti), le espulsioni di massa coronale sono costituite da particelle cariche che si muovono a una certa velocità. Ciò implica che possono impiegare da poche ore a diversi giorni per raggiungere l’orbita terrestre.

E così è finito. Durante la scorsa settimana hanno continuato a verificarsi diversi brillamenti di moderata intensità fino a quando, il 15 luglio, uno di essi è stato accompagnato da una spettacolare espulsione. Certo, con una particolarità: questa volta è diretta verso il nostro pianeta. E crediamo di essere raggiunti da lei il prossimo 21 luglio.

La storia si ripete

Non è la prima volta che ci vediamo in questi. Sebbene oggi la fisica di questi fenomeni non sia del tutto compresa, siamo certi che la loro natura sia prevalentemente magnetica. E anche che il suo verificarsi non è casuale: circa ogni 11 anni, il nostro Sole vive periodi di elevata attività magnetica (detti massimi solari).

Durante questi massimi, la frequenza di questi eventi è particolarmente alta. E proprio ora stiamo entrando nel massimo del ciclo attuale, il cui picco di attività dovrebbe essere raggiunto per tutto l’anno 2024.

La portata di un’espulsione di massa coronale è spesso accompagnata da aurore sorprendenti. Tuttavia, gli effetti di portata più globale si verificano quando interagisce con la cosiddetta magnetosfera terrestre : una sorta di bolla protettiva che circonda la Terra, in cui l’intensità del campo magnetico terrestre è in grado di deviare le particelle cariche rilasciate dal Sole (il vento solare). Questo permette, tra l’altro, alla Terra di preservare la sua atmosfera.

Al contatto con un’espulsione, la magnetosfera si comprime e interagisce con essa, modificandone la struttura. Le rapide variazioni del campo magnetico terrestre producono correnti elettriche indotte ovunque siano presenti cariche elettriche libere (come la ionosfera, uno degli strati della nostra atmosfera). Questo a sua volta genera campi magnetici più complessi che si aggiungono al campo magnetico terrestre.

Questo disturbo caotico del campo magnetico è chiamato tempesta geomagnetica. E può, a sua volta, causare disturbi nelle comunicazioni radio e satellitari. Nei casi più estremi, anche interruzioni di corrente.

Rappresentazione dell’interazione del vento solare con la magnetosfera terrestre. Wikimedia Commons / NASA

Ci saranno interruzioni di corrente e problemi di comunicazione?

Al momento, il livello di allerta più alto pubblicato dai diversi servizi di osservazione e previsione meteorologica spaziale (come NOAASpace Weather o SOHO ) è G1. Questo livello di allerta corrisponde a tempeste geomagnetiche minori, con possibili piccole fluttuazioni della rete elettrica e ridotto impatto sulle operazioni satellitari. Non dovremmo preoccuparci, giusto?

La verità è che questo potrebbe non essere stato il caso. Nel settembre 1859, una tempesta geomagnetica causata da un’espulsione di massa coronale causò il fallimento delle reti telegrafiche in Europa e Nord America. Le correnti elettriche indotte nei cavi hanno raggiunto un’intensità tale da provocare incendi nei ricevitori. Ci sono stati anche casi di folgorazione da parte di operatori telegrafici. È stato chiamato l’evento di Carrington, in onore dell’astronomo che ha osservato il bagliore, Richard Carrington.

Allora siamo stati salvati dalla nostra limitata dipendenza dai sistemi elettronici. Oggi non saremmo così fortunati: la nostra società ipertecnologica mantiene una fiducia cieca nella resilienza delle reti di comunicazione da cui dipendono i nostri telefoni cellulari e computer, cosa che non potrebbe essere garantita in un evento di tale portata.

Per ora, i diversi tentativi compiuti dagli Stati per far fronte a questo tipo di minaccia sono stati timidi, scoordinati e basati su generalità. La nostra situazione in questo momento è di chiara vulnerabilità. E anche se la frequenza di questi fenomeni non dovrebbe cessare di aumentare nei prossimi anni, ci sembra comunque un problema troppo estraneo.

La domanda da porsi ora è: avremo tempo per cambiare idea prima del prossimo evento di Carrington?

Autore

Gonzalo José Carracedo Carballal, Centro di Astrobiologia (INTA-CSIC), David Montes, Università Complutense di Madrid